Esteban Engel: “Si aprendemos de los virus, aprendemos cómo combatirlos y ocuparlos como aliados”

Escrito por María José Marconi

8 junio, 2017

El Dr. Esteban Engel, investigador de Princeton y premio Alumni Andrés Bello 2013, dictó un seminario sobre los estudios actuales sobre la propagación de virus neurotrópicos y la ingeniería de nuevos recombinantes para explorar el cerebro.

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El Dr. Esteban Engel, investigador de la Universidad de Princeton, visitó la Universidad Andrés Bello para impartir el seminario “Virus neurotrópicos en mamíferos. Aspectos básicos del ciclo infeccioso y aplicaciones en neurociencia y terapia génica”. El Dr. Engel, quien es bioquímico de la Universidad de Chile, cursó el doctorado en Biotecnología que imparte la Facultad de Ciencias Biológicas de nuestra casa de estudios y fue reconocido el año 2013 con el premio Alumni Andrés Bello de Investigación.

La Decana de dicha Facultad, Dra. María Inés Vera, hizo una breve presentación del expositor, destacando su trayectoria en investigación y su trabajo junto a la Fundación Ciencia y Vida, donde formó parte del grupo que produjo la primera vacuna recombinante contra la bacteria patógena del salmón (Piscirickettsia salmonis). Resaltó también su tesis doctoral dedicada al estudio de virus en las plantas, desarrollando un microarray para el diagnóstico simultáneo de más de 50 virus infectan vides productoras de vino.

En esta oportunidad, el Dr. Engel presentó la línea de investigación que desarrolla actualmente en su laboratorio en el Instituto de Neurociencias de Princeton, donde también dirige el Viral Core Facility. Así, la exposición se centró en los virus que atacan el sistema nervioso en mamíferos.

Frente a un público compuesto por investigadores y estudiantes, comenzó su exposición con una revisión de lo que tradicionalmente se entiende como “virus” y los rasgos mayormente negativos que se le asocian: “Espero convencerlos de que los virus tienen un lado útil y beneficioso para nosotros, siempre y cuando logremos entender aspectos básicos de su biología”, manifestó. “Si aprendemos de los virus, vamos a aprender no sólo cómo combatirlos, sino también de la biología celular del hospedero, y así poder ocuparlos como aliados.”

Propagación de los virus neurotrópicos y nuevos recombinantes para explorar el cerebro

engel 2Luego de una descripción general sobre la diversidad de los virus que afectan al sistema nervioso, los cuales se van especializando de acuerdo al hospedero que infectan, se refirió a los procesos de infección celular y lo que aún se desconoce al respecto. Posteriormente trazó la trayectoria del uso de los virus en tratamientos clínicos como, por ejemplo, vectores oncolíticos, y el paradigma de la viro-inmunoterapia. En este sentido, dio una visión sobre lo que se está trabajando actualmente en terapia génica y biomedicina con virus; un tema que ha crecido considerablemente en los últimos años.

Al profundizar en el trabajo que se desarrolla actualmente en su laboratorio, habló sobre el proceso de descifrar la conectividad –“el cableado”- neural y la función nerviosa usando virus neurotrópicos, apuntando hacia la neurorregeneración. Entre la gran gama de virus de interés en neurociencia, se refirió a aquellos que estudia su equipo, en particular el virus herpes, considerando el potencial en materia de salud pública y su alta incidencia en la población mundial. Los estudios se centran, por ejemplo, en los mecanismos de transmisión del virus en el sistema nervioso y su capacidad de moverse de un lado a otro a través del “cableado” neural, con el fin de buscar cepas mutantes para uso clínico, además de explorar las redes conectivas del cerebro.

Finalmente, la presentación concluyó con una activa ronda de preguntas entre el Dr. Engel y los estudiantes e investigadores presentes.

“Esteban ha estado ligado a la Universidad desde hace un largo tiempo, y realmente nos enorgullece que como exalumno de uno de nuestros programas de doctorado haya alcanzado tan importantes logros aquí y en Estados Unidos. Valoro también el hecho de que él pueda mostrar lo que está haciendo y las técnicas de primera línea que está usando, y con palabras sencillas hacer ver a los estudiantes cómo se puede llegar a este nivel. Él pasó por acá, estudió lo mismo que están estudiando muchos de los alumnos que estuvieron presentes, y mostró que todos podrían llegar a hacer lo mismo. Visitas como él hace que los estudiantes realmente se entusiasmen con seguir en esta carrera.” (Dra. María Inés Vera, Decana de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad Andrés Bello)

“Fue realmente un agrado, porque yo también estudié acá; estuve sentado en este mismo auditorio muchas veces y ahora es la primera vez que estoy al otro lado dando una charla. Los recuerdos son buenos. Aquí aprendí mucho; es un buen lugar para formarse y tengo un gran aprecio por la institución, los profesores, amigos y colegas.” (Dr. Esteban Engel)

Dra. María Inés Vera, Dr. Esteban Engel, Dr. Erwin Krauskopf

Dra. María Inés Vera, Dr. Esteban Engel, Dr. Erwin Krauskopf